Un fossile attrape son cousin Starfish en train de se cloner | Dmshaulers

Un fossile attrape son cousin Starfish en train de se cloner

Certaines ophiures fournissent un bras et une jambe (et un autre appendice) pour se reproduire. Lorsque les partenaires se font rares, ces créatures marines ressemblant à des étoiles de mer se divisent en deux. Chaque côté repousse ensuite sa moitié manquante, créant ainsi deux clones identiques de l’animal d’origine.

Ce processus, connu sous le nom de fragmentation clonale, est pratiqué par près de 50 espèces d’étoiles fragiles existantes et leurs parents, les étoiles de mer. Cependant, les scientifiques ont eu du mal à déterminer quand les étoiles folles, un groupe maladroit d’échinodermes, ont commencé à se reproduire de cette manière.

Un fossile récemment découvert en Allemagne repousse l’origine du clonage des étoiles de mer à plus de 150 millions d’années. Dans un article publié mercredi dans The Actes de la Royal Society Bune équipe de scientifiques décrit le fossile d’une étoile fragile qui s’est pétrifiée en régénérant trois de ses six membres.

“Il s’agit de la première preuve fossile de ce phénomène”, a déclaré Ben Thuy, paléontologue au Muséum national d’histoire naturelle du Luxembourg et auteur de la nouvelle étude. Le spécimen, a-t-il ajouté, montre que « la fragmentation des clones est en réalité beaucoup plus ancienne que ce que l’on pensait auparavant ».

Le fossile d’étoile fragile a été découvert dans le gisement calcaire de Nusplingen, dans le sud de l’Allemagne. À la fin du Jurassique, il y a 155 millions d’années, cette zone était une lagune chaude, abritant des crocodiles marins, les requins et ptérosaures. Lorsque certaines de ces créatures mouraient, elles coulaient au fond et étaient ensevelies dans la boue. Les faibles niveaux d’oxygène ont ralenti leur décomposition, empêchant les charognards de fouiller les carcasses.

Ces conditions ont permis de préserver les fossiles avec des détails incroyables et de capturer des structures délicates telles que ailes d’orfèvre et même un plumes de dinosaures. L’étoile fragile récemment décrite est un autre trésor imprimé sur les dalles calcaires du site. “Vous avez cette étoile fragile avec chaque morceau à sa place d’origine, comme si elle s’était échouée sur la plage il y a un jour”, a déclaré le Dr. Thuy.

Le fossile d’étoile fragile a été découvert lors de fouilles en 2018 par des chercheurs du Musée national d’histoire naturelle de Stuttgart, en Allemagne. Dr. Thuy a fait équipe avec des chercheurs de toute l’Allemagne et de l’Autriche pour étudier le fossile.

L’anatomie dépareillée de l’étoile fragile se démarquait. Trois de ses bras étaient de fines boucles, comparés aux trois autres bras, qui étaient plus grands et parsemés d’épines.

Les chercheurs ont placé l’étoile fragile dans un micro-CT pour examiner sa structure. Ils ont également comparé l’anatomie de l’animal à celle d’autres espèces d’étoiles fragiles.

Les chercheurs ont conclu que le fossile est le plus ancien membre connu d’une famille d’étoiles fragiles encore vivante appelée Ophiactidae. Ils ont placé le fossile d’étoile fragile dans le genre Ophiactis et ont ajouté le nom d’espèce hex, à la fois en référence à ses six bras et en clin d’œil à Hex, un superordinateur magique créé par l’auteur fantastique Terry Pratchett. Dans les livres “Discworld” de Pratchett, Hex est capable d’imaginer l’impensable.

Pour les scientifiques, il était impensable de découvrir une créature fossilisée alors qu’elle se clonait.

Dans le passé, des chercheurs ont découvert des fossiles d’étoiles de mer capables de régénérer des membres isolés. Une étoile fragile provenant d’un gisement jurassique en Suisse a même repoussé plusieurs membres lorsqu’elle s’est fossilisée. Mais les schémas de croissance irréguliers de ces fossiles antérieurs semblent représenter des étoiles de mer régénérant des membres perdus à la suite d’une blessure. En revanche, O. hex semble régénérer les membres le long d’un plan symétrique, ce qui en fait le seul fossile d’échinoderme connu congelé à la suite d’un clonage.

Le nouveau fossile fournit la preuve que les étoiles fragiles se divisent en deux depuis au moins la fin du Jurassique. Selon Gordon Hendler, conservateur des échinodermes au Musée d’histoire naturelle du comté de Los Angeles, environ la moitié de toutes les étoiles fragiles d’Ophiactis vivantes sont capables de se diviser en deux. La reproduction asexuée aide les charognards minces à coloniser rapidement des environnements tels que les prairies de champignons et les algues.

Parce qu’ils vivent généralement en populations denses, il peut être possible de trouver plusieurs clones d’étoiles fragiles dans le calcaire de Nusplingen. Mais le Dr. Hendler dit qu’il a fallu de la chance pour trouver un fossile comme ce spécimen d’O. hex.

“Les chances de trouver une autre découverte comme cet ‘ancien lien’ semblent infimes”, a-t-il déclaré dans un e-mail. “J’espère que je me trompe!”

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