Saratoga Springs accueillera les Belmont Stakes au milieu des changements dans les courses de chevaux | Dmshaulers


En 1863, John (Old Smoke) Morrissey, voyant des promesses dans une ville du nord de l’État dotée de sources naturelles et d’un accès aux riches et audacieux de New York à Boston, organisa la première réunion de course à Saratoga Springs. Le curriculum vitae de Morrissey annonçait sa vision : Old Smoke était un champion de boxe, un gangster, un propriétaire de casino, un joueur et un futur membre du Congrès américain.

Depuis, les joueurs de chevaux du monde entier ont fait de Saratoga une retraite estivale, sachant que leur âme, leur foie et leurs comptes bancaires seraient certainement mis à rude épreuve lors des événements sur piste.

Le passé de Saratoga a toujours été lié à son avenir. La bataille de Saratoga a joué un rôle central dans la Révolution américaine. La chips est née ici. Et un cheval nommé Upset a infligé à l’immortel Man o’ War sa seule défaite en 22 courses, donnant son surnom au plus ancien hippodrome du pays : le Cimetière des Champions.

Samedi, lorsque 10 chevaux s’aligneront pour la 156e édition des Belmont Stakes, l’histoire et l’espoir seront à nouveau liés. La piste la plus connue d’Amérique accueille la troisième étape de la Triple Couronne à un moment où les progrès en matière de sécurité et l’augmentation des investissements en capital semblent améliorer les perspectives d’un vieux sport malmené.

Cette décision a été rendue nécessaire par une rénovation et une modernisation de 455 millions de dollars de Belmont Park, un grand ancien hippodrome de Long Island dont la réouverture est prévue en 2026. Mais cela met également fin à ce qui a été une série Triple Crown passionnante et sans accident sur un parcours gracieux. note.

L’année dernière à la même époque, c’était difficile à imaginer. Dans la foulée d’un scandale de dopage qui a envoyé plus de 30 personnes en prison et de l’échec du contrôle antidopage et de la disqualification d’un ancien vainqueur du Kentucky Derby, une douzaine de chevaux ont été mortellement blessés dans les jours qui ont suivi le Derby. Deux semaines plus tard, sur la carte inférieure des Preakness Stakes, un autre poulain a été euthanasié sur la piste, érodant encore davantage la confiance du public dans la sécurité et l’intégrité des courses de chevaux.

“C’est une grande scène et une chance de montrer la puissance des événements majeurs en course automobile”, a déclaré David O’Rourke, directeur exécutif de la New York Racing Association. “C’est peut-être notre joyau, mais c’est aussi l’occasion de montrer comment le sport des courses de chevaux évolue.”

Pour célébrer le 150e Kentucky Derby de cette année, Churchill Downs a dévoilé un paddock de 200 millions de dollars qui était bien plus qu’une selle. Des suites de luxe, des sièges réservés et des bars, voire un bar clandestin, font partie de sa conception, faisant d’une journée de courses un événement d’hospitalité incontournable pour les gros joueurs. Cela a permis d’attirer la plus grande audience télévisée de la course depuis 1989 : l’audience moyenne de la diffusion de NBC était de 16,7 millions, en hausse de 13 pour cent par rapport aux 14,8 millions de l’année dernière.

Le mois dernier, le gouverneur Wes Moore du Maryland a signé un projet de loi adopté par l’Assemblée générale de l’État qui a mis de côté 400 millions de dollars en obligations d’État pour reconstruire l’hippodrome de Pimlico, domicile du Preakness. À Keeneland, un autre des principaux hippodromes d’Amérique, dans le Kentucky, une réinvention de son paddock de 93 millions de dollars est en cours pour élargir les options de restauration et de visionnage.

“Notre sport prend les mesures que prennent les grands sports pour prouver qu’ils méritent une place sur la scène mondiale”, a déclaré Shannon Arvin, PDG de Keeneland, basée à Lexington et également société de vente aux enchères.

Il y a des décennies, Red Smith a commémoré Saratoga en tant que Brigadoon des joueurs de chevaux avec une réponse directe à une question simple : comment y arriver ?

“Vous conduisez vers le nord sur environ 175 miles, tournez à gauche sur Union Avenue et remontez 100 ans en arrière”, a écrit le chroniqueur sportif lauréat du prix Pulitzer.

Les maisons victoriennes drapées de pastels et entourées de porches enveloppants évoquent l’intemporalité de Saratoga – ou Spa, comme on l’appelle communément. Les chevaux de course traversent Union Avenue chaque matin en direction de la piste, où le brouillard matinal se lève et les enveloppe alors qu’ils tournent comme s’ils glissaient sur des nuages.

Ces dernières années, cependant, l’hippodrome de Saratoga a subi une transformation subtile mais résolument moderne. Alors que les tables de pique-nique sont toujours le point d’ancrage de l’arrière-cour pour les parieurs et les excursionnistes à 2 $, l’association de courses a dépensé 113 millions de dollars depuis 2016 pour créer des expériences diverses dans l’espoir d’en faire une destination pour une plus grande variété de fans de sport.

Le Club 1863 (32,9 millions de dollars), par exemple, propose une cuisine raffinée et une atmosphère de club pour les propriétaires de chevaux ou ceux qui prétendent l’être. Le Post Bar et Paddock Suite (3,6 millions de dollars) accueillent des événements d’entreprise. Le Finish Line Bar and Grill (1,7 million de dollars) attire les amateurs de shots et de bières.

Parallèlement aux rénovations, l’association des courses a exploité ce que O’Rourke appelle sa « propriété intellectuelle » et a lancé en 2016 son propre site de paris en ligne, NYRA Bets. Dans le même temps, il s’est associé à Fox Sports sur « Saratoga Live », ce qui a donné lieu à 80 heures de couverture en direct. Depuis, la couverture des courses de chevaux par le réseau s’est développée chaque année. En 2023, elle a diffusé pour la première fois 934 heures de courses – dont 225 depuis Saratoga – et les Belmont Stakes.

Les deux paris sont payants.

Depuis le début des rénovations à Saratoga, le rendez-vous annuel de juillet à la fête du Travail a dépassé le million de spectateurs, hors 2020, où il a été fermé au public pendant la pandémie. L’année dernière, la fréquentation quotidienne moyenne de 27 000 personnes pour la convention de 40 jours en a fait l’un des sites sportifs les plus fréquentés de New York, éclipsant les dates à domicile des Knicks, des Rangers et des Bills.

Mieux, l’augmentation de la couverture télévisée et l’expansion de NYRA Bets sur de nouveaux marchés ont permis d’augmenter les revenus. En 2016, 306 millions de dollars ont été misés sur la plateforme ; l’année dernière, ce chiffre a augmenté de 127 pour cent pour atteindre 695 millions de dollars. Et malgré 32 jours de course en moins, l’argent total récolté à Aqueduct, Belmont et Saratoga l’année dernière s’est élevé à plus de 2,2 milliards de dollars.

La piste n’a pas été à l’abri des problèmes auxquels est confrontée l’industrie. L’été dernier, 13 chevaux ont été mortellement blessés à Saratoga, dont deux à l’arrivée de courses à enjeux télévisées à l’échelle nationale. Depuis des semaines maintenant, les vétérinaires de l’État travaillent avec leurs pairs de la Horseracing Integrity and Safety Authority, l’agence fédérale de réglementation, pour examiner les chevaux et les dossiers médicaux. L’objectif est de garantir que seuls les concurrents en bonne santé parviennent à la porte de départ.

“HISA a un an de retard”, a déclaré O’Rourke, faisant référence au régulateur. “Nous avons plusieurs corps ici. Tout le monde est concentré.”

Pour Chad Brown, l’entraîneur du favori de la ligne matinale de 9h à 17h en Sierra Leone, cette édition des Belmont Stakes offre une opportunité pour lui ainsi que pour le sport en général. Brown a été nommé entraîneur champion à quatre reprises mais cherche à remporter sa première victoire aux Belmont Stakes.

“Cela pourrait être très important pour nous”, a déclaré Brown à propos d’un éventuel triomphe de la Sierra Leone.

Mais il sait aussi que les enjeux sont plus importants. Brown a grandi à Mechanicville, dans l’État de New York, et vit autant qu’il le peut à Saratoga. Il est dehors dans ce brouillard presque tous les matins et connaît les charmes du spa. Il a hâte qu’un nouveau public craque pour sa ville, son sport.

“Je me suis lancé dans les courses de chevaux simplement en allant à l’hippodrome de Saratoga avec ma famille”, a déclaré Brown. “Je pense que tout le monde s’attend vraiment à ce que ce soit un week-end vraiment historique et passionnant.”

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