Les premiers dinosaures à sang chaud ont probablement évolué il y a 180 millions d’années. | Dmshaulers

Les premiers dinosaures à sang chaud ont probablement évolué il y a 180 millions d'années.

La capacité de réguler la température corporelle en interne, plutôt que de dépendre du Soleil, est peut-être apparue pour la première fois chez les dinosaures il y a environ 180 millions d’années, coïncidant avec une période climatique extrême.

On pensait à l’origine que les dinosaures étaient des créatures à sang froid. Après tout, leur nom signifie « terrible lézard » et les lézards ont besoin de se prélasser sur les rochers pour réchauffer leur sang. Cette idée a été remise en question par la découverte d’espèces de dinosaures qui vivaient près des pôles et qui auraient apparemment survécu à des conditions hivernales auxquelles les reptiles modernes ne pouvaient pas faire face. Pendant des années, le débat entre les dinosaures à sang chaud et les dinosaures à sang froid a été parmi les plus brûlants de la paléontologie.

Il est désormais largement admis que certains dinosaures, mais pas tous, étaient à sang chaud, ou endothermiques, pour utiliser le terme plus scientifique. Après tout, nous savons maintenant que les oiseaux font partie du clade des dinosaures et que les lézards n’en font pas partie. Étant donné que les dinosaures ancestraux étaient presque certainement à sang froid, cela soulève la question de savoir quand sont apparus les premiers dinosaures à sang chaud. Regarder quand ils ont colonisé pour la première fois des zones plus froides pourrait fournir la réponse.

Les premiers os de théropodes et d’ornithischiens – deux des trois principales branches de dinosaures – apparaissent dans les régions froides du Jurassique inférieur, rapporte le Dr. Alfio Alessandro Chiarenza de l’University College de Londres. Aucune présence équivalente de sauropodes n’a été démontrée, ce qui rend plus probable que la thermorégulation n’ait pas évolué sur cette branche, plutôt que que nous ayons erroné nos reconstructions de température.

“Nos analyses montrent que différentes préférences climatiques sont apparues parmi les principaux groupes de dinosaures à l’époque de l’événement de Jenkyns, il y a 183 millions d’années, lorsque une activité volcanique intense a conduit au réchauffement climatique et à l’extinction de groupes de plantes”, a déclaré Chiarenza dans un communiqué. annonce.

Une période de températures élevées peut sembler un catalyseur improbable pour développer la capacité à survivre au froid, mais il semble que ce soit le cas.

“A cette époque, de nombreux nouveaux groupes de dinosaures sont apparus”, a poursuivi Chiarenza. “L’adoption de l’endothermie, peut-être le résultat de cette crise environnementale, a peut-être permis aux théropodes et aux ornithiens de prospérer dans des environnements plus froids, leur permettant d’être très actifs et de maintenir leur activité sur de plus longues périodes, de se développer et de croître plus rapidement et de produire davantage de progéniture.”

Bien que les théropodes les plus connus soient T.Rex et Vélociraptorsco-auteur Dr. Sara Barela de l’Université de Vigo a noté que les oiseaux sont également des théropodes, ajoutant : “Notre étude suggère que la régulation unique de la température des oiseaux pourrait avoir son origine au début du Jurassique.”

Surtout, certains dinosaures ont pondu à des latitudes élevées, prouvant qu’ils n’y migraient pas uniquement en été.

Crédit image : Davide Bonadonna/Université de Vigo/UCL

C’est à cette époque que les sauropodes ont atteint les tailles énormes qui constituent leur caractéristique la plus célèbre, ce qui pourrait être une autre conséquence des changements environnementaux en cours.

Comme preuve supplémentaire de leur affirmation selon laquelle les sauropodes n’ont pas appris à thermoréguler, contrairement à certains membres de chacune des autres branches, les auteurs notent que les sauropodes étaient communs dans les prairies relativement sèches. Cela réfute l’idée selon laquelle ils évitaient les pôles parce qu’ils dépendaient des riches aliments disponibles dans les forêts tropicales humides. Si ce n’est pas le manque d’eau qui a empêché l’expansion vers les pôles, le froid en est l’explication évidente. Là encore, voir les prédateurs se diriger vers les pôles n’aurait pas vraiment incité les sauropodes à les rejoindre.

Les sauropodes se sont finalement rapprochés des pôles au cours du Crétacé, comme le montre l’exemple Patagotitan, un prétendant au titre de plus grande bête ayant jamais marché sur Terre. Cependant, le monde dans son ensemble était plus chaud au Crétacé inférieur qu’au Jurassique, et les fossiles végétaux trouvés sur des sites similaires à ceux des titanosaures suggèrent des températures annuelles moyennes de 10 à 15 °C (18 à 27 °F).

Les auteurs suggèrent que même si les sauropodes pouvaient survivre à des latitudes élevées au Crétacé, ils n’ont pas réussi à survivre dans le Grand Nord, peut-être parce qu’ils étaient encore moins en forme que les ornithopodes qui les surpassaient. La taille énorme que les sauropodes avaient atteinte à cette époque a peut-être aidé leurs plus grands membres à survivre près du pôle Sud pendant le Crétacé, car toute cette masse thermique aurait maintenu leur température corporelle relativement stable pendant la nuit.

Bien que les travaux suggèrent que le sang chaud des oiseaux est très ancien, les mammifères l’ont probablement encore battu de 50 millions d’années.

L’étude est publiée dans Biologie actuelle.

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