Les experts de la NASA craignent qu’un touriste spatial milliardaire ne brise accidentellement le télescope spatial Hubble en essayant de le réparer. | Dmshaulers

Les experts de la NASA craignent qu'un touriste spatial milliardaire ne brise accidentellement le télescope spatial Hubble en essayant de le réparer.

Cela fait 15 ans depuis la dernière fois que le télescope spatial Hubble de la NASA a été entretenu par des astronautes.

Et l’observatoire vieillissant, qui orbite autour de notre planète sur une orbite terrestre basse depuis 1990, semble un peu moins usé. Des problèmes techniques persistants ont contraint les équipes à retourner sur le terrain et à interrompre à maintes reprises leurs activités scientifiques.

C’est pourquoi le touriste spatial milliardaire Jared Isaacman, qui a déjà orbité autour de la Terre à bord d’un SpaceX Crew Dragon, s’est déclaré prêt à payer la facture d’une mission de maintenance visant à réparer le télescope vieillissant.

Mais comme Radio Nationale Publique rapports, reste à savoir si la NASA est disposée à accepter son offre. Les courriels obtenus par la chaîne suggèrent que les scientifiques de l’agence évaluent encore les risques et les avantages d’une telle mission. Après tout, le risque d’endommager le télescope a toujours existé, même lorsque la navette spatiale de la NASA passait par là lors de ses visites.

“Il s’agit d’une grande économie pour la NASA, mais aussi d’un concept très difficile pour les aspects juridiques et les achats de la NASA”, a écrit Barbara Grofic, responsable du programme d’astrophysique de la NASA, dans un e-mail de décembre 2022 obtenu par Radio Nationale Publique.

Keith Kalinowski, un expert des opérations de Hubble à la retraite, qui a aidé à évaluer le plan, a écrit que même s’il serait favorable à une mission “bien planifiée” pour desservir l’avant-poste orbital, le plan d’Isaacman était “inutile et risqué”.

L’actuelle responsable du programme spatial international, Dana Wiegel, a également écrit que “la vision du risque de SpaceX et sa volonté d’accepter le risque sont très différentes de celles de la NASA”, soulignant “la complexité de la construction nécessaire pour effectuer en toute sécurité un reboost et l’immaturité extrême de la combinaison spatiale.”

“L’autre problème est la nécessité de rebooster maintenant plutôt que plus tard”, a écrit l’astronaute John Grunsfeld, qui a effectué plusieurs réparations précédentes sur Hubble. “Peut-être que l’opportunité avec Polaris ne sera pas là, mais la NASA peut travailler avec le Congrès et l’administration pour demander un financement pour une mission de reboost ou d’amélioration de Hubble en utilisant un partenaire commercial où la NASA est aux commandes et où la maturité des systèmes spatiaux est risque plus élevé et plus faible.

Un autre astronaute travaillant à réparer Hubble a déclaré à Scott “Scooter” Altman Radio Nationale Publique qu’il a ressenti un soulagement incroyable une fois les réparations terminées et que “nous ne sommes pas l’équipage qui a tué le télescope spatial Hubble, l’instrument scientifique le plus incroyable jamais déployé par l’homme”.

Il s’agit d’un choc inhabituel entre une technologie vieille de plusieurs décennies qui a révolutionné le monde de l’astronomie et de l’exploration spatiale de pointe, mettant en évidence la tension entre l’agence spatiale et l’industrie spatiale privée en plein essor, qui a fait des progrès significatifs ces dernières années, en grande partie grâce à SpaceX.

Isaacman était le commandant de la première mission civile dans l’espace, qui a vu un équipage effectuer quatre orbites autour de la Terre à l’intérieur d’un vaisseau spatial SpaceX Crew Dragon en septembre 2021.

Depuis des années, il fait pression en faveur de la mission de maintien en puissance, arguant qu’« il n’y a qu’un temps limité pour planifier » dans un contexte Tweet de janvier. “Je crains un peu que le temps soit écoulé pour ce match.”

Mais SpaceX a encore beaucoup à prouver. Premièrement, la société n’a pas encore prouvé que les astronautes peuvent s’aventurer en toute sécurité à l’extérieur de la capsule Crew Dragon de la société.

Au moins, cette partie pourrait bientôt changer. Isaacman a acheté un ensemble de trois missions spatiales privées dans le cadre du programme Polaris, y compris une prochaine mission appelée Polaris Dawn qui verra les astronautes enfiler la combinaison EVA récemment annoncée par SpaceX pour effectuer la toute première sortie privée dans l’espace plus tard cette année.

Pendant ce temps, depuis 2022, la NASA explore l’idée d’envoyer un équipage privé visiter Hubble aux frais d’Isaacman.

L’enquête comprenait la visite d’Isaacman dans les installations de la NASA pour discuter de ce qu’impliquerait une mission de maintenance sur Hubble.

Mais malgré un certain optimisme initial, les experts de Hubble ont exprimé leur inquiétude quant au fait que SpaceX ne disposait pas de l’expertise ou de la capacité nécessaire pour travailler sur cet observatoire vieux de plusieurs décennies. S’approcher de Hubble et de ses immenses panneaux solaires pourrait s’avérer extrêmement difficile et risqué.

Le vaisseau spatial de SpaceX ne possède pas non plus de bras robotique, comme la navette spatiale de la NASA, qui a été utilisée pour entretenir Hubble cinq fois entre 1993 et ​​2009. Sans sas, la capsule entière a dû être dépressurisée lors d’une sortie dans l’espace puis réinsérée.

Pour l’instant, tous les regards sont tournés vers SpaceX et Isaacman, qui tenteront le premier « EVA commercial », qui il a dit que plus tôt ce mois-ci. “C’est la première fois que vous n’avez pas, vous savez, d’astronautes gouvernementaux pour une mission comme celle-là.”

Heureusement, il est encore temps. Hubble est toujours en très bon état pour son âge et la NASA espère continuer à l’utiliser jusque dans les années 2030.

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