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Les baobabs ont connu un étrange parcours évolutif

Les baobabs sont l’un des arbres les plus charismatiques de la planète, en partie grâce à leur apparence inhabituelle. Leurs troncs d’une épaisseur caricaturale sont visiblement surdimensionnés par rapport à leurs couronnes minuscules, ce qui leur vaut le surnom d’« arbres à l’envers ». Ils peuvent également vivre des milliers d’années, contribuant ainsi à leur importance dans les traditions culturelles et les œuvres d’art.

Cependant, malgré toutes les histoires racontées sur les baobabs, leur origine reste un mystère.

Les scientifiques débattent depuis des années de la manière dont les baobabs finissent là où ils poussent. Huit espèces sont présentes dans le monde et leur répartition, comme les arbres eux-mêmes, est inhabituelle : une espèce est présente sur une grande partie du continent africain, tandis que six se trouvent à Madagascar. Cette dernière se trouve très loin, dans le nord-ouest de l’Australie.

La plupart des chercheurs supposent que ces arbres sont originaires d’Afrique continentale. Mais les résultats publiés mercredi dans la revue Nature racontent une autre histoire. Des baobabs plutôt très probablement développé pour la première fois à Madagascar, où ils se sont diversifiés en différentes espèces. Deux d’entre eux entreprennent alors de longs voyages océaniques vers des continents lointains.

“Madagascar est un merveilleux laboratoire naturel”, a déclaré Tao Wan, botaniste au Jardin botanique de Wuhan de l’Académie chinoise des sciences et auteur de la nouvelle étude. Il a ajouté : “Dans le cas du baobab, une histoire géographique très particulière de l’île a contribué à la diversité des espèces”.

Dr. Wan et ses collègues ont séquencé les génomes des huit espèces de baobabs et ont ensuite utilisé ces données pour comprendre l’évolution des arbres. Ils ont également étudié les facteurs écologiques qui affectaient la répartition des baobabs autour de Madagascar.

Leurs découvertes indiquent que l’ancêtre commun des baobabs est probablement originaire de Madagascar il y a environ 21 millions d’années. La compétition avec d’autres plantes et des facteurs tels que l’altitude, la température, les précipitations et l’activité volcanique ont provoqué l’apparition de nouvelles espèces de baobabs à Madagascar, tout comme les fluctuations du niveau de la mer au cours des différentes périodes glaciaires.

Le baobab a probablement également développé une relation mutualiste avec les lémuriens qui lui servaient de pollinisateurs. D’autres animaux relativement gros, notamment les chauves-souris frugivores et les bébés des brousses d’Afrique, ont commencé à visiter les fleurs nocturnes des baobabs pour y chercher du nectar. “L’une des innovations évolutives du baobab a été d’exploiter de grands animaux mangeurs de sucre”, a déclaré Andrew Leitch, généticien végétal à l’Université Queen Mary de Londres et auteur de l’étude. “C’est une chose inhabituelle pour une plante.”

À un moment donné, probablement il y a environ 12 millions d’années, deux espèces de baobabs malgaches ont trouvé leur chemin vers l’Afrique continentale et l’Australie, où elles ont évolué pour devenir les arbres uniques qui y poussent aujourd’hui. Très probablement, plusieurs graines de baobab sont arrivées lorsque la végétation a été transportée par l’océan Indien, un courant qui circule dans le sens inverse des aiguilles d’une montre entre l’Australie, l’Asie du Sud et la côte est de l’Afrique – illustrant les « modèles de dispersion fascinants et extraordinaires sur de longues distances » de l’espèce. ” dit le Dr. Leitch.

“Les baobabs sont des arbres extraordinaires, j’étais donc ravie de voir cet article”, a déclaré Pamela Soltis, botaniste à l’Université de Floride, qui n’a pas participé aux travaux. Elle a ajouté que la recherche offrait de nouvelles perspectives sur l’évolution du baobab.

En plus de combler les pièces manquantes du puzzle évolutif, les découvertes des auteurs soulèvent également des préoccupations en matière de conservation. Deux des espèces malgaches ont une diversité génétique alarmante, ce qui indique qu’elles pourraient manquer de la résilience nécessaire pour s’adapter au changement climatique. Une troisième espèce est également menacée d’extinction en raison d’un croisement avec un cousin plus répandu.

Ces trois espèces sont déjà inscrites sur la liste rouge de l’Union internationale pour la conservation de la nature comme étant en danger d’extinction. Les nouvelles découvertes génétiques suggèrent que leur état de conservation devrait être réévalué et potentiellement amélioré à des niveaux de menace encore plus élevés, a déclaré Ilia Leitch, généticienne végétale aux Jardins botaniques royaux de Kew et auteur de l’article.

Les six espèces de baobabs malgaches sont également touchées par une crise en cours. vague d’extinction qui se produit à Madagascar depuis 2 500 ans et qui, selon les chercheurs, est principalement due à l’activité humaine. Plusieurs espèces de lémuriens géants, dont certains ont atteint la taille d’un gorille et qui ont probablement tous servi de disperseurs de graines pour le baobab, ont été chassées jusqu’à l’extinction il y a environ 1 000 ans. La quasi-totalité du sous-étage boisé qui entourait le baobab de Madagascar a également été perdue à cause du développement récent.

Même si les espèces vont et viennent naturellement au cours de l’histoire de l’évolution, “ce processus est exacerbé par l’intervention humaine”, a déclaré le Dr. Ilia Leitch.

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