Le vaisseau spatial Starliner de Boeing pourrait enfin effectuer son premier vol habité la semaine prochaine | Dmshaulers

Le vaisseau spatial Starliner de Boeing pourrait enfin effectuer son premier vol habité la semaine prochaine

La capsule Starliner de Boeing, dont le coût s’élève à environ 1,5 milliard de dollars, est sur le point d’effectuer son premier vol avec des humains à son bord. Boeing a été choisi il y a 10 ans avec SpaceX pour développer un vaisseau spatial capable de transporter des astronautes du sol américain jusqu’à la Station spatiale internationale (ISS), permettant ainsi à la NASA de mettre fin à sa dépendance à l’égard de la Russie pour les vols habités. Les sociétés ont chacune obtenu un contrat à prix fixe dans le cadre du programme Commercial Crew de la NASA : 4,2 milliards de dollars à Boeing pour son CST-100 (Starliner) et 2,6 milliards de dollars pour le Crew Dragon de SpaceX.

Leur première échéance de 2017 s’est révélée un peu trop ambitieuse. SpaceX – et une douzaine depuis – tandis que Boeing a eu du mal à faire décoller sa capsule Starliner. Mais dès le 6 mai, il aura enfin un vol habité à son actif.

Le Starliner se trouve maintenant au complexe de lancement 41 de la station spatiale de Cap Canaveral, attaché à la fusée ULA Atlas V qui l’enverra vers l’ISS. Le décollage est prévu à 22 h 34 HE le lundi 6 mai. La capsule transportera deux astronautes de la NASA : Butch Wilmore, le commandant de la mission, et Suni Williams, qui servira de pilote.

Boeing Starliner dans l'espace lors d'un essai en vol sans pilote

NASA

Non seulement il s’agit du premier vol habité du Starliner, mais ce test n’en est qu’à son troisième vol. Le vaisseau spatial (sans personne à bord) a démontré avec succès sa capacité à atteindre, s’amarrer et se détacher de l’ISS au printemps 2022 lorsqu’il a effectué son deuxième test en vol orbital. Lors de sa précédente tentative, en 2019, le Starliner n’avait pas réussi à atteindre l’ISS en raison d’un problème logiciel qui lui faisait consommer trop de carburant (l’un des rares problèmes que Boeing avait manqué après son choix à l’époque).

L’entreprise a également connu plusieurs autres problèmes au cours des années qui ont suivi l’obtention du contrat par Boeing avec la NASA, ce qui a amené l’entreprise à prendre du retard sur SpaceX. Il y a eu une fuite de carburant toxique lors d’un test en 2018. La corrosion a ensuite provoqué le grippage des soupapes du système de propulsion, ouvrant la voie aux plans de Boeing pour un lancement en 2021, qui signalé plus tôt cette année. Des problèmes avec le système de déploiement du parachute du vaisseau spatial l’été dernier ont contraint l’équipe à retirer environ un kilomètre de ruban inflammable.

Boeing a également eu son lot de problèmes au-delà du Starliner pendant cette période et fait l’objet d’une surveillance accrue. — notamment sur la ligne 737 Max — après deux accidents mortels en 2018 et 2019, s’ajoutant à d’autres incidents moins graves. Plus récemment, un panneau a fait exploser un 737 Max 9 en plein vol en janvier, le forçant à effectuer un atterrissage d’urgence.

Le vol du 6 mai marque une étape majeure vers la certification du Starliner en tant que système de transport d’équipage que la NASA peut réellement intégrer à sa rotation pour les voyages vers l’ISS. Cela donnera à l’agence spatiale la redondance qu’elle recherche ; avec Crew Dragon et Starliner opérationnels, il aura toujours une option de sauvegarde si quelque chose arrivait à l’un d’eux. La NASA et Boeing ont affirmé que la capsule avait fait l’objet d’un processus d’examen exhaustif et qu’elle était prête à accueillir les astronautes. La NASA a terminé son examen de l’état de préparation aux tests en vol de l’équipage du Starliner le 25 avril.

“Le premier vol habité d’un nouveau vaisseau spatial est une étape absolument cruciale”, a déclaré l’administrateur associé de la NASA, Jim Free, lors d’un briefing sur la fin de l’examen. “La vie de nos membres d’équipage, Suni Williams et Butch Wilmore, est en jeu – nous ne prenons pas cela à la légère.” Le dernier examen est “le point culminant d’une saison d’examen détaillé qui a réellement établi que nous sommes effectivement prêts à effectuer ce vol”, a déclaré Emily Nelson, directrice des vols de la NASA.

Les astronautes de la NASA Suni Williams (à gauche) et Butch Wilmore (à droite) à l'installation de lancement et d'atterrissage du Kennedy Space Center de la NASA en FlorideLes astronautes de la NASA Suni Williams (à gauche) et Butch Wilmore (à droite) à l'installation de lancement et d'atterrissage du Kennedy Space Center de la NASA en Floride

NASA/Frank Michaux

Il devrait falloir environ 24 heures au Starliner pour atteindre l’ISS après son décollage, et comme il s’agit d’un vol d’essai, son équipage à bord aura une longue liste de choses à faire, de vérifications des systèmes et des équipements à effectuer au cours de chaque phase. du voyage. Bien que le Starliner puisse fonctionner de manière autonome, l’équipage testera ses commandes manuelles et s’assurera qu’il est en bon état pour les scénarios d’abandon manuel. Une fois le Starliner amarré à la station spatiale, les astronautes y passeront environ une semaine à travailler avec l’équipage actuel de l’Expédition 71.

Après cela, ils se détacheront du laboratoire en orbite et rentreront chez eux – et soumettront le Starliner au test de rentrée et d’atterrissage. Quelques sites d’atterrissage potentiels dans le sud-ouest des États-Unis ont été sélectionnés, notamment le champ de tir de missiles White Sands au Nouveau-Mexique.

Wilmore et Williams s’entraînent depuis des années pour le premier vol du Starliner. “Ils connaissent parfaitement le véhicule et ont participé à l’environnement de test qui a permis de développer les capacités du Starliner”, a déclaré Steve Stich, responsable du programme d’équipage commercial de la NASA. Tous ceux qui ont participé au briefing de jeudi dernier ont reconnu qu’ils pourraient être confrontés à des défis inattendus et qu’il y avait beaucoup à apprendre de ce premier vol habité. “C’est un bon rappel pour nous tous que l’équipe s’est entraînée, a exécuté des simulations, a exécuté des modèles, mais il n’y a rien de tel que voler dans l’environnement spatial”, a déclaré Free.

Les responsables de la NASA et de Boeing se sont également dits convaincus que l’engin lui-même et les équipes chargées de son voyage étaient bien préparés pour cette tâche. Que ont fait écho à ces sentiments à leur arrivée au Kennedy Space Center en Floride. “Nous ne serions pas là si ce n’était pas prêt”, a déclaré Wilmore, répondant aux questions de la presse. “Nous sommes prêts, le vaisseau spatial est prêt et les équipes sont prêtes.”

Si, pour une raison quelconque, le Starliner ne peut pas être lancé le 6, il disposera d’options de sauvegarde les 7, 10 et 11 mai. Une fois le test en vol de l’équipage terminé et les astronautes de retour chez eux, la NASA commencera à certifier le vaisseau spatial pour les futures missions qui amèneront des équipages vers et depuis l’ISS. La mise en service du Starliner est actuellement prévue pour 2025.

“Je ne veux pas aller trop loin parce que nous n’avons pas encore réussi une mission”, a déclaré Free avant le lancement de Starliner, “mais lorsque nous le ferons et lorsque nous certifierons Starliner, les États-Unis disposeront de deux espaces habités uniques. navettes, qui fournissent des redondances critiques pour l’accès à l’ISS.

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