Le Starliner de Boeing surmonte les propulseurs défectueux pour s’amarrer à la station spatiale | Dmshaulers

Le Starliner de Boeing surmonte les propulseurs défectueux pour s'amarrer à la station spatiale

Son système de propulsion a mal fonctionné, mais le vaisseau spatial Starliner de Boeing et les deux astronautes de la NASA qu’il transportait se sont amarrés avec succès à la Station spatiale internationale jeudi après-midi.

L’amarrage, à 13 h 34, heure de l’Est, était plus d’une heure en retard que prévu, après avoir dépanné plusieurs propulseurs défectueux.

“L’équipe a très bien géré le quiz pop”, a déclaré Steve Stich, responsable du programme des équipages commerciaux de la NASA, lors d’une conférence de presse jeudi après l’amarrage. “Et ils ont obtenu toutes les bonnes réponses.”

L’arrivée de Starliner est intervenue un jour après le lancement du véhicule depuis la station spatiale de Cap Canaveral en Floride. L’amarrage a été une étape importante pour le vol d’essai, qui permettra de vérifier une dernière fois que Starliner est prêt à commencer des vols opérationnels une fois par an pour transporter les équipages de la NASA pour des séjours de six mois sur la station spatiale.

La NASA a embauché Boeing et SpaceX pour construire le vaisseau spatial destiné à remplacer ses navettes spatiales à la retraite. SpaceX a réussi à envoyer des astronautes vers la station spatiale en 2020, tandis que Boeing a connu des problèmes techniques et des retards coûteux.

Aujourd’hui, cet effort est sur le point de porter ses fruits. Une capsule SpaceX Crew Dragon amarrée à un autre port de la station spatiale. “Une fois Starliner certifié, les États-Unis disposeront de deux systèmes de transport humain uniques vers l’ISS qu’aucun autre pays au monde ne possède”, a déclaré Jim Free, administrateur associé de la NASA.

Il reste du travail. Les ingénieurs s’attendaient à rencontrer des problèmes lors de ce vol, et ils l’ont fait.

Avant même le lancement, une petite fuite d’hélium a été découverte dans le système de propulsion du Starliner. Cela a donné lieu à plusieurs semaines d’enquête.

L’hélium, un gaz inerte, est utilisé pour pousser les propulseurs des propulseurs du vaisseau spatial. Si la perte est trop importante, les propulseurs risquent de ne pas fonctionner correctement.

Les ingénieurs ont déterminé que la fuite semblait être limitée à un seul joint, mais ils ont ensuite découvert une « vulnérabilité de conception ». Si une série de pannes improbables s’était produite avec le système de propulsion après le désamarrage, M. Wilmore et Mme. On pense que Williams s’est retrouvé bloqué en orbite.

Boeing a développé une procédure de secours permettant au Starliner de revenir sur Terre dans le cas improbable d’une panne. Les responsables de Boeing et de la NASA ont décidé que la fuite d’hélium n’avait pas besoin d’être réparée et que le vaisseau spatial pouvait être lancé.

Mais cette nuit, deux autres fuites d’hélium sont apparues.

Les flux d’hélium vers les parties fuyantes du système de propulsion ont été coupés et les ingénieurs ont analysé le problème pendant que M. Wilmore et Mme. Williams dormait. Dans la matinée, les responsables de la mission ont décidé de poursuivre l’appel. Le flux d’hélium a été rétabli pour les manœuvres d’accostage.

Bien qu’une quatrième fuite ait été détectée après l’accostage, il reste suffisamment d’hélium pour le reste de la mission, a indiqué M. Stich.

Un autre problème est survenu lorsque le Starliner s’est approché de la station spatiale. Cinq des 28 jets de manœuvre du Starliner, tous situés au fond du vaisseau spatial, semblaient fonctionner mal. . Le problème du propulseur n’était pas lié à des fuites d’hélium, mais il était similaire à ce qui s’était produit lors d’un précédent vol sans pilote du Starliner.

“Quelque chose provoque une panne des propulseurs et nous ne savons pas exactement pourquoi”, a déclaré M. Stich.

Il a déclaré que quatre des cinq propulseurs fonctionnaient correctement et avaient été réactivés.

Le cinquième propulseur semblait fonctionner différemment. “Nous avons laissé ce propulseur bloqué pour le reste du vol”, a déclaré M. Stich.

Avec le débogage supplémentaire, le Starliner a raté sa première opportunité d’amarrage. Le vaisseau spatial et les astronautes ont attendu le suivant puis ont procédé à leur lente approche sans autre difficulté.

“Nous avons accompli beaucoup de choses et avons vraiment dépassé les attentes”, a déclaré Mark Nappi, responsable du programme Starliner chez Boeing. “Nous avions beaucoup de travail planifié à réaliser, puis nous avons eu des travaux imprévus qui se sont produits.”

M. Nappi a ajouté : “Nous avons appris des deux.”

Sous d’autres aspects, le Starliner a parfaitement fonctionné. Le vaisseau spatial vole en grande partie de manière autonome avec ses ordinateurs aux commandes. Mais les astronautes peuvent prendre le relais en cas d’urgence, et ils ont testé cette capacité.

“Suni et moi avons tous deux effectué quelques manœuvres et c’est exact”, a déclaré M. Wilmore hier soir, “bien plus encore que le simulateur”.

Après l’amarrage, des contrôles minutieux visant à assurer l’étanchéité entre le Starliner et la station spatiale ont duré quelques heures avant l’ouverture de la trappe. Autour. 15 h 45, heure de l’Est, est arrivée Mme. Williams et M. Wilmore émerge du Starliner, accueilli par les câlins des autres astronautes.

“Quoi que vous nous fassiez faire, nous sommes prêts”, a déclaré M. Wilmore lors d’une brève cérémonie de bienvenue.

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