Le lancement du Boeing Starliner est reporté au 21 mai pour vérifier la correction d’une fuite d’hélium – Spaceflight Now | Dmshaulers

Le lancement du Boeing Starliner est reporté au 21 mai pour vérifier la correction d'une fuite d'hélium - Spaceflight Now
Illustration d’artiste du vaisseau spatial Starliner de Boeing en orbite. Crédit : Boeing

Le lancement d’une fusée Atlas 5 de United Launch Alliance transportant la capsule Starliner de Boeing est décalé de quatre jours supplémentaires, de vendredi à mardi prochain, pour donner aux ingénieurs le temps de s’assurer qu’une fuite d’hélium dans le système de propulsion du navire à équipage a été résolue, ont annoncé mardi des responsables.

Le décollage depuis la plateforme 41 de la Station spatiale de Cap Canaveral est désormais prévu pour le 21 mai à 16 h 43 HAE, établissant un amarrage avec la Station spatiale internationale le lendemain après-midi. Le vol devrait se terminer par un atterrissage à White Sands, au Nouveau-Mexique, vers le 30 mai.

Le commandant de mission Barry “Butch” Wilmore et la copilote Sunita Williams espéraient décoller lundi dernier pour le premier vol pilote du Starliner. Ils étaient en train de s’attacher lorsque le compte à rebours a été interrompu en raison de problèmes avec une soupape de surpression d’oxygène dans l’étage supérieur Centaur de la fusée.

Deux jours plus tard, Atlas 5 a été retiré de la rampe de lancement et ramené à l’installation d’intégration verticale voisine de l’ULA, où la valve suspecte a été remplacée. Les tests ont confirmé que la fusée est suffisamment performante pour réessayer.

La fuite d’hélium non liée dans le système de pression propulsive du Starliner a été constatée lors du compte à rebours de la semaine dernière, mais elle est restée dans les limites de sécurité pour le vol. Après que l’Atlas 5 et le Starliner aient été ramenés au VIF pour le remplacement des valves à oxygène, les responsables ont décidé de se pencher sur le problème de l’hélium.

La fuite a été découverte dans la plomberie qui constitue un collecteur d’hélium à l’intérieur de l’un des quatre ensembles « niche » espacés autour de l’extérieur du module de service en forme de tambour du Starliner. Chaque niche dispose de quatre propulseurs de manœuvre orbitale et de contrôle d’attitude – OMAC – et de quatre petits jets de manœuvre du système de contrôle de réaction.

De l’hélium gazeux sous pression est utilisé pour pousser les propulseurs des moteurs de fusée dans chaque niche, ainsi que quatre moteurs puissants situés au bas du vaisseau spatial qui seraient utilisés lors d’un arrêt de vol pour propulser la capsule loin d’un propulseur défectueux. La fuite a été attribuée à une bride sur un seul propulseur RCS.

Les boulons ont été resserrés et les ingénieurs pensent que le système est prêt à voler. Mais les responsables ont décidé de pressuriser les conduites d’hélium dans tout le vaisseau spatial afin que les ingénieurs puissent les surveiller au fil du temps pour s’assurer qu’elles sont effectivement sans fuite ou dans des limites acceptables.

“Dans le cadre du test, Boeing amènera le système de propulsion à la pression de vol, comme il le fait avant le lancement, puis permettra au système d’hélium de s’évacuer naturellement pour valider les données existantes et renforcer la logique du vol”, a indiqué la société dans un communiqué. .

“Les équipes de la mission ont également procédé à un examen approfondi des données du lancement du 6 mai et n’ont détecté aucun autre problème.”

Wilmore et Williams, tous deux pilotes d’essai et astronautes vétérans de la Marine ayant effectué à eux deux quatre vols vers la station, sont retournés au Johnson Space Center de Houston vendredi dernier pour une formation supplémentaire sur simulateur. Ils devraient rentrer en Floride plus tard cette semaine pour se préparer à une autre tentative de lancement.

Le Starliner est l’une des deux navettes avec équipage achetées commercialement et commandées par la NASA à la suite du retrait du programme de navette en 2011. SpaceX a remporté un contrat de 2,6 milliards de dollars pour développer le vaisseau spatial Crew Dragon de la société, et Boeing a reçu 4,2 milliards de dollars pour le développer. Starliner.

L’objectif était de promouvoir le développement d’engins spatiaux indépendants et exploités commercialement, capables de transporter des astronautes vers et depuis la Station spatiale internationale. Commander des vaisseaux spatiaux auprès de différents fournisseurs permettrait à la NASA de continuer à envoyer des équipages vers la station spatiale même si un problème immobilisait une navette de l’entreprise.

SpaceX a lancé son premier équipage de deux hommes en 2020. Depuis lors, la société a lancé huit vols de rotation d’équipage parrainés par la NASA vers la station, trois missions de recherche commerciale vers le laboratoire et un voyage de deux hommes et deux femmes financé par le secteur privé. orbite terrestre basse. Au total, 50 personnes se sont envolées vers l’espace à bord de Crew Dragons.

Wilmore et Williams seront les premiers astronautes à voler à bord d’un Starliner après une série de problèmes techniques, notamment des problèmes logiciels majeurs lors d’un premier vol d’essai sans pilote en décembre 2019 et des valves corrodées du système de propulsion qui ont retardé une deuxième mission d’essai sans pilote jusqu’en mai 2022.

Le deuxième vol d’essai, financé par Boeing, a été un succès, mais les ingénieurs ont été confrontés à des questions supplémentaires concernant les connexions du parachute et le ruban de protection enroulé autour des fils qui présentaient un risque d’incendie en cas de court-circuit. Les travaux visant à résoudre ces problèmes et d’autres ont retardé le premier lancement pilote jusqu’à ce mois-ci.

Le problème de la valve à oxygène de l’Atlas 5 était de la responsabilité de United Launch Alliance. La fuite d’hélium responsable du dernier retard figure sur la liste Starliner, mais elle a été considérée comme un problème relativement mineur. Cela dit, les gestionnaires ne négligent aucun effort pour assurer la sécurité des vols.

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