Le célèbre télescope Hubble est passé en « mode sans échec ». Voici le plan de la NASA pour le maintenir en vie | Dmshaulers

NASA's Hubble Space Telescope eyes the universe in May 2009 after one of the space shuttle missions to service the space observatory. - NASA

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Le télescope spatial Hubble passera à un nouveau mode de fonctionnement visant à empêcher l’observatoire spatial de connaître une baisse de sa capacité à observer l’univers, selon des responsables de la NASA.

Le grand télescope qui a capturé des images époustouflantes du cosmos pendant 34 ans, fonctionnait traditionnellement à l’aide de six gyroscopes. Ces gyroscopes, ou gyroscopes, font partie d’un système qui contrôle et détermine la direction vers laquelle pointe le télescope, a déclaré Mark Clampin, directeur de la division d’astrophysique de la direction des missions scientifiques de la NASA, lors d’une conférence de presse mardi.

Alors que Hubble change de direction pour prendre des photos d’exoplanètes, de galaxies et d’autres phénomènes célestes, les gyroscopes mesurent la vitesse de mouvement du télescope afin qu’il arrive au bon endroit pour la prochaine observation scientifique, a déclaré Clampin.

Le télescope ayant vieilli, les gyroscopes ont dû être remplacés et six nouveaux gyroscopes ont été installés lors de la dernière mission de maintenance de Hubble effectuée par des astronautes à bord d’une navette spatiale de la NASA en 2009.

Le télescope spatial Hubble de la NASA observe l'univers en mai 2009 après l'une des missions de la navette spatiale destinée à desservir l'observatoire spatial.  -NASA

Le télescope spatial Hubble de la NASA observe l’univers en mai 2009 après l’une des missions de la navette spatiale destinée à desservir l’observatoire spatial. -NASA

Au fil du temps, certains gyroscopes ont cessé de fonctionner, mais trois sont restés opérationnels, ce qui ne change rien au fonctionnement du télescope, jusqu’à présent.

Des lectures erronées perturbent Hubble

Au cours des six derniers mois, l’un des trois gyroscopes restants a renvoyé des lectures erronées qui ont amené le télescope à passer plusieurs fois en « mode sans échec » et à cesser ses observations de l’univers, a déclaré Clampin.

L’équipe Hubble a réussi à réinitialiser le gyroscope depuis la Terre, mais ces correctifs ont été temporaires et le problème est apparu plus souvent, a déclaré Patrick Crouse, chef de projet du télescope spatial Hubble au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland.

Le télescope est passé en mode sans échec le 24 mai après un autre dysfonctionnement avec le gyroscope problématique, et cela reste ainsi, a déclaré Crouse.

Après mûre réflexion, l’équipe Hubble a décidé de faire fonctionner Hubble en utilisant un seul gyroscope, et l’autre gyroscope fonctionnel sera conservé en réserve pour une utilisation future, a déclaré Clampin.

L’équipe envisage depuis longtemps de faire passer le télescope en mode gyroscope unique pour prolonger sa durée de vie après avoir élaboré ce plan il y a plus de 20 ans.

“Nous pensons que c’est notre meilleure approche pour soutenir la science de Hubble au cours de cette décennie et de la suivante, car la plupart des observations dans l’espace ne seront absolument pas affectées par ce changement”, a déclaré Clampin.

Hubble a fonctionné en mode deux gyroscopes de 2005 à 2009, puis en mode un gyroscope pendant une courte période en 2008 sans affecter la qualité des observations scientifiques, selon l’agence.

L’avenir des observations de Hubble

Le changement ne se fait pas sans limites, a déclaré Crouse.

Le télescope doit passer plus de temps à basculer et à se verrouiller sur les objets qu’il observe, ce qui réduit son efficacité et sa flexibilité. Il ne sera pas non plus capable de suivre des objets en mouvement plus proches de la Terre que Mars, mais historiquement, Hubble a rarement observé de telles cibles, a déclaré Crouse.

L’équipe va maintenant reconfigurer à la fois le télescope et le système au sol qui envoie des informations à Hubble. L’objectif est de ramener Hubble aux observations de routine d’ici la mi-juin.

Auparavant, une étude de faisabilité avait été réalisée pour évaluer comment les partenaires commerciaux pourraient aider propulser Hubble sur une orbite plus élevée pour acheter au télescope plus de temps de fonctionnement afin que l’atmosphère terrestre ne l’entraîne pas vers une rentrée contrôlée dans les années 2030. L’agence examine les risques et les exigences d’une telle manœuvre, mais ne va pas de l’avant avec aucun projet de « reboostage » pour le moment, a déclaré Clampin.

Hubble devrait fonctionner jusqu’au milieu des années 2030, ses observations cosmiques complétant les travaux du télescope spatial James Webb et des futurs observatoires non encore lancés, a déclaré Clampin.

“Nous ne considérons pas Hubble comme étant à bout de souffle”, a déclaré Crouse, “et nous pensons que c’est un observatoire très performant.”

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