La NASA sélectionne sept entreprises pour des études MSR | Dmshaulers

La NASA sélectionne sept entreprises pour des études MSR

WASHINGTON — La NASA a sélectionné sept entreprises pour mener des études sur des concepts « prêts à l’emploi » pour le programme Mars Sample Return (MSR) de l’agence, qui pourraient fournir des échantillons plus rapidement et à moindre coût que les plans actuels.

La NASA a annoncé fin juin 7 avoir sélectionné les propositions d’Aerojet Rocketdyne, Blue Origin, Lockheed Martin, Northrop Grumman, Quantum Space, SpaceX et Whittinghill Aerospace pour des études de 90 jours sur des concepts MSR alternatifs. Chaque prix vaut jusqu’à 1,5 million de dollars.

L’agence a publié un appel d’offres pour ces études à la mi-avril après avoir conclu que l’approche actuelle de restitution des échantillons coûterait jusqu’à 11 milliards de dollars et ne serait achevée qu’en 2040. Cette évaluation était une réponse à une évaluation indépendante réalisée en fin septembre, qui a révélé que le programme MSR ne parviendrait probablement pas à atteindre les objectifs existants en matière de coûts et de calendrier.

“Mars Sample Return sera l’une des missions les plus complexes jamais entreprises par la NASA, et il est essentiel que nous la fassions plus rapidement, avec moins de risques et à moindre coût”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, dans un communiqué au sujet des nouvelles enquêtes.

La NASA n’a pas divulgué les détails des études au-delà les titres des propositions de l’industrie. Au moins trois des propositions, d’Aerojet, Northrop et Whittinghill, semblent se concentrer sur le Mars Ascent Vehicle (MAV), la fusée qui enverra les échantillons de la surface de Mars en orbite autour de la planète. L’appel d’offres pour des études de mission a mis en évidence le MAV comme un élément d’étude particulièrement intéressant pour la NASA.

“Le Mars Ascent Vehicle est l’un des principaux facteurs limitants en termes de complexité de conduite et de coût”, a déclaré Sandra Connelly, administratrice associée adjointe de la NASA pour la science, lors d’une réunion du 5 juin du Conseil des études spatiales des académies nationales qui comprenait une discussion sur MSR.

SpaceX propose sans surprise son véhicule Starship au MSR. Blue Origin cherche apparemment à exploiter une partie de la campagne d’exploration lunaire Artemis ; l’appel d’offres a permis aux entreprises d’utiliser des éléments d’Artemis, tels que le système de lancement spatial et la passerelle lunaire, comme équipement fourni publiquement pour le MSR.

En plus des sept études industrielles, la NASA soutient des études MSR similaires menées par le Jet Propulsion Laboratory, le Applied Physics Laboratory et un groupe de centres de la NASA. Ces études auront la même portée et le même calendrier que les études industrielles, a déclaré Connelly.

Elle a déclaré lors de la réunion du Space Studies Board que la NASA maintenait le calendrier des études établi en avril. Les travaux d’enquête débuteront officiellement à la mi-juillet, avec un rapport préliminaire dans 45 jours et un rapport final dans 90 jours. La NASA examinera ensuite ces études pour déterminer quels changements, le cas échéant, doivent être apportés à l’architecture MSR. “J’espère que nous ferons avancer l’agence au début de 2025.”

La NASA, dans la demande de propositions, a inclus des objectifs visant à réduire à la fois le coût total du MSR ainsi que les dépenses annuelles maximales, mais n’a proposé aucun paramètre spécifique. L’agence ne s’est pas non plus fixé pour objectif d’accélérer la livraison des échantillons. Il s’agissait d’un choix délibéré, a déclaré Connelly, de garantir que les entreprises proposent des conceptions réalistes plutôt que des concepts visant à atteindre un objectif de coût ou de calendrier spécifique.

Connelly et d’autres responsables de la NASA ont reconnu lors de la réunion qu’il n’y avait aucune garantie qu’aucune des études visant à solliciter ce que l’agence appelle des approches « prêtes à l’emploi » en matière de MSR réussirait à réduire les coûts ou à accélérer les calendriers.

“C’est l’occasion d’entendre ce que l’industrie a à nous dire” sur la réduction du coût et du calendrier du MSR, a déclaré Jeff Gramling, directeur du programme MSR au siège de la NASA, lors de la réunion du Space Studies Board. “C’est l’agence qui veut faire un suivi et s’assurer que nous n’avons rien oublié avant d’établir les bases de cette mission.”

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