Jon Cooper sur le fait de garder le Lightning ensemble pour d’autres courses de Coupe : “Nous sommes tous dans le même bateau” | Dmshaulers


TAMPA, Floride — Alors que Jon Cooper traverse le couloir du vestiaire du Lightning de Tampa Bay, des souvenirs de ce qu’il appelle « le monstre que nous avons créé » sont partout sur les murs.

Il y a des images du Lightning entrant dans une décennie de compétition pour la Coupe Stanley, du groupe dirigé par les Triplets de Tyler Johnson en 2015 aux vainqueurs consécutifs de la Coupe.

Avant d’entrer dans le salon de l’équipe pour prendre une tasse de café, Cooper s’arrête pour regarder les neuf répliques miniatures de trophées de la Coupe Stanley, du Trophée Prince de Galles ou du Trophée des Présidents. Ils sont chacun liés à un cas.

“Quand je suis arrivé ici”, dit-il. “Il y en avait deux.”

Et pour Cooper, cela ne s’arrête pas là.

Il est catégorique – au diable les sceptiques – sur le fait que ce noyau accompli et vieillissant a encore quelques coups de pied dans la boîte. Ou la tasse.

Le doute, dit Cooper, est de savoir pourquoi le prochain pourrait être le plus significatif.

“Qu’y avait-il de spécial dans le fait que Jack Nicklaus ait remporté le Masters en 1986 ? Il a continué à peindre et ensuite il l’a fait”, explique Cooper. “Qu’en est-il de Tiger (Woods) lorsqu’il a remporté le Masters en 19 ? Notre fenêtre est ouverte. Mais ce n’est pas aussi ouvert qu’il y a quatre ou cinq ans. À un moment donné, les gars vieilliront. (Andre Vasilevskiy) va vieillir. (Nikita Kucherov) va vieillir. (Brayden Point) va vieillir. Stamkos.

“Mais gagner, se faire éliminer et revenir serait super cool. Pouvoir repousser les gens qui disaient : ‘Ils étaient Chicago, ils étaient Pittsburgh, Los Angeles’ – les équipes qui dominaient ont remporté leur Coupe et ont dû remporter une victoire. prendre du recul à cause du plafond salarial – si nous pouvons lutter contre cela, ce serait vraiment agréable.”

Alors que le Lightning vient d’être éliminé deux fois de suite au premier tour des séries éliminatoires, beaucoup le voient se diriger vers le même purgatoire que les autres récents vainqueurs de plusieurs coupes : les Penguins de Pittsburgh, les Blackhawks de Chicago et les Kings de Los Angeles. Ils sont trop bons pour être reconstruits, pas assez bons pour concourir pour un championnat.

Cooper voit ce groupe différemment.

Il qualifie la défaite au premier tour de l’année dernière contre les Maple Leafs de Toronto d’aberration, car il estimait que le Lightning avait mieux joué dans cette série que l’année précédente, battant les Leafs en sept matchs en route vers leur troisième voyage consécutif en finale de la Coupe. . Cette année, le Lightning s’est heurté aux Panthers, champions en titre de la Conférence de l’Est, favoris de la coupe, et ont perdu en cinq matchs.

“C’est une équipe légitime”, dit Cooper. “Je doute fortement que quiconque soit surpris que nous ne les ayons pas battus.”

Les Panthers ont remporté deux matchs d’un but, dont le deuxième match en prolongation, et se sont vantés d’avoir arrêté leur défense avec une avance qui rappelle celle de l’équipe de la Coupe de Tampa Bay.

“Cent pour cent”, déclare Cooper. “Et ça pue.”

Ces pertes sont-elles aussi douloureuses qu’avant que la foudre n’atteigne le sommet de la montagne ?

“Est-ce que ça fait un peu moins mal de savoir que ton nom est déjà sur la Coupe Stanley ?” dit Cooper. “Pour le moment, non. Parce que vous êtes tellement absorbé par l’instant présent que rien d’autre n’a d’importance. 2020, 2021, c’est comme si cela ne s’était même pas produit parce que vous étiez dans ce moment. Les Coupes Stanley, c’est quand vous prenez votre retraite. Quand vous regardez en arrière, « Combien en ai-je reçu ? » C’est comme ça. Mais vous êtes dans le moment absolu, c’est comme : « Qu’est-ce que tu fais maintenant ?

“Je considère cela comme une autre année hors du calendrier. Nous n’avons pas gagné. Alors maintenant, nous devons attendre encore une année entière pour avoir une chance. Et j’ai un an de plus. Tous les gars ont un an de plus. Celui Le problème, c’est que vous ne savez jamais quand vous allez revenir. Et les chances que vous reveniez sont de 10 pour cent. C’est pourquoi tout doit se passer correctement.


Jon Cooper sait que des moments comme celui-ci nécessitent que tout se passe bien. (Mike Carlson/Getty Images)

Cette année, cela ne s’est certainement pas produit pour le Lightning. Ils n’avaient pas Mikhail Sergachev avant le quatrième match, lorsque le défenseur du top 4 est revenu d’une jambe cassée. Vasilevskiy, sans doute le meilleur joueur de sa génération, n’a pas été le meilleur gardien de but de la série lors des deux défaites au premier tour et a certes souffert d’incohérence tout au long de cette saison après avoir raté deux mois en raison d’une opération au dos en dehors de la saison. Le Lightning a accordé deux buts lors du cinquième match décisif des Panthers en raison de l’interférence du gardien de but. Cela a incité Cooper à faire un commentaire “jupe”, qui, selon lui, “le tourmentait plus que la perte réelle de la série”.

Mais le noyau du championnat croit toujours qu’il lui reste encore beaucoup de bon hockey. Vasilevskiy a 29 ans, Kucherov 30 ans, Point 28, Cirelli 26 ans, Sergachev 25 ans. Le directeur général Julien BriseBois a déclaré qu’il espérait réintégrer le capitaine Steven Stamkos, 34 ans, et Victor Hedman, 33 ans, et les deux pierres angulaires de la franchise ont joué certains de leurs meilleurs hockey au cours de la saison. s’étirer cette saison. Ils ont dû porter une plus grande charge sur la glace et dans la salle après tant de départs du plafond salarial, de Ryan McDonagh à Alex Killorn en passant par Ondrej Palat, etc. Le Lightning n’est pas aussi profond ni aussi jeune.

Cependant, ils ne sont pas terminés, dit Cooper.

“Nous sommes plus proches de là où nous étions avant que l’inverse”, dit-il. “Nous sommes toujours une bonne équipe. Mais tout le monde essaie aussi de trouver un moyen d’être bon. Il y a 31 équipes qui vous suivent.

“Je pense que notre niveau et la façon dont nous avons mené nos affaires dans cette ligue sont toujours exceptionnels. Ce que nous avons fait, c’est créer notre propre monstre parce que nous avons créé une réputation et des attentes excellentes au cours d’une décennie. C’est juste que nous Je n’ai pas remporté de championnat ces deux dernières années. Les gens se demandent : « Que s’est-il passé ? Nous frappons encore à la porte, mais les dernières années ont été difficiles. »

Cela nous amène à Cooper, 56 ans, le chef du « monstre ». Il est l’entraîneur le plus ancien de la ligue, ayant complété sa 11e saison complète à Tampa Bay ; Mike Sullivan avec les Penguins sera le prochain, deux ans plus tard. À mesure que le personnel et la personnalité de l’équipe changent, Cooper évolue également. Il subit moins de pertes qu’avant, délègue davantage et se targue de lire la salle.

C’est pourquoi il ne l’a pas encore perdu.

“Il sait quand attaquer et quand reculer”, explique Stamkos. “Il a du respect pour chaque joueur. Mais la plupart du temps, il laisse l’équipe dicter comment les choses doivent se dérouler. Il a un si bon pouls à ce sujet. Il y a des moments où nous avons besoin d’un coup de pied dans les fesses. Mais ce n’est pas un crieur. ou en criant. Il est calculé.

“Vous pouvez constater le respect mutuel et la maturité en tant qu’entraîneur et joueur, en tant que capitaine et manager, qui se réunissent à mesure que nous vieillissons. Vous apprenez ce qui fonctionne et ce qui ne fonctionne pas. Il a juste une lecture complète de exactement ce qu’il faut dire et faire au bon moment. C’est pour ça que je ne pense pas que ça vieillisse.”

Cooper admet qu’il a dû pousser plus fort au cours des deux premiers tiers de cette saison, alors que le Lightning était en attente d’une place en séries éliminatoires. Tampa Bay a accueilli sept recrues différentes qui ont fait leurs débuts dans la LNH cette saison. La moitié de l’équipe, de Tyler Motte à Luke Glendening en passant par Tanner Jeannot en passant par les ajouts de date limite Anthony Duclair et Matt Dumba, il essayait toujours de faire connaissance.

“Il voit que nous avons une équipe différente, donc il l’aborde différemment”, explique Sergachev. “Il est clair qu’il apprend de ses erreurs. C’est fou, comme s’il n’était pas du tout têtu. Habituellement, les gens de cet âge sont très têtus. Il est très mature. Je pense qu’il continue de se développer en tant qu’entraîneur, ce qui est amusant à regarder et amusant à regarder.”

Cooper est sous contrat jusqu’à la saison 2025-26. Sa synergie et sa relation avec BriseBois sont uniques, remontant à 14 ans de leur championnat avec l’AHL Norfolk. Il a l’un des meilleurs propriétaires sportifs en la personne de Jeff Vinik. Cooper est père de trois enfants et a pris racine à Tampa. Il appelle la franchise une famille.

Pourrait-il être un condamné à perpétuité du Lightning ?

“S’il arrive un moment où le groupe se sépare, nous serons tous entrés dans une pièce et disons : ‘OK, il est temps pour le groupe de se séparer'”, explique Cooper. « Je ne pense pas que ce soit une situation où vous vous réveillez un jour et que quelqu’un est parti. Ce n’est pas comme ça que ça se passe ici. Il s’agit d’une organisation spéciale. Parce que c’est difficile à faire dans le sport professionnel. Il est difficile d’avoir le meilleur bilan de la ligue et de se faire balayer en séries éliminatoires (comme le Lightning l’a fait en 2019), de se mordre la langue et de maintenir le groupe ensemble. C’est ce qui fait que cette chose fonctionne, à cause de la confiance. Nous sommes tous dans le même bateau.”

Cooper dit qu’il n’y a aucun indice : « cette organisation cherche des solutions, pas des excuses ». Et BriseBois fait l’éloge des compétences de leadership, de l’intelligence émotionnelle et de la capacité de Cooper à ne jamais devenir trop haut ou trop bas.

«Ça lui permet de traverser les tempêtes parce qu’il y a des tempêtes», dit BriseBois. “C’est une ligue difficile. C’est une affaire cruelle.”


Jon Cooper et Julien Brisebois entretiennent un partenariat long et fructueux. (Ron Chenoy / USA aujourd’hui)

Il y a eu 17 changements d’entraîneur dans la LNH depuis la fin de la saison dernière. Cela représente plus de la moitié de la ligue. Vous pouvez imaginer que n’importe laquelle de ces équipes aurait eu Cooper en numérotation rapide s’il était disponible. C’est le genre de gars pour qui on vire son entraîneur pour faire de la place. Un gars à qui on demande de mentionner son prix.

Cooper envisagerait-il un jour d’entraîner une autre équipe ?

“Si j’étais au chômage et que j’avais encore le feu pour m’entraîner, alors bien sûr ailleurs”, dit-il. “Mais cela ne m’a même pas traversé l’esprit.”

Il ne semble pas qu’il doive y penser, du moins pour les prochaines années.

“S’il y a un moment, je pense que nous le saurons”, dit Cooper. “Un jour, nous saurons qu’il est temps de passer les rênes à quelqu’un d’autre. Ce n’est pas possible maintenant. Mais un jour, cela doit arriver. Nous ne pouvons pas le faire éternellement.

“Ça va être une journée difficile. Ça va être une journée vraiment très difficile. Mais j’espère que pas avant longtemps.”

Pendant qu’il dit cela derrière son bureau dans son bureau d’Amalie Arena, il regarde le mur à sa droite, où se trouvent deux immenses photos des deux dernières Coupes. La première est celle de joueurs sautant du banc dans la bulle d’Edmonton pour célébrer en 2020. La seconde est celle de Cooper serré dans ses bras par le personnel du banc en 2021, souriant et levant deux doigts.

Gagner crée une dépendance. Cela a toujours été le cas pour Cooper.

“Une partie de la joie de tout le processus consiste à déterminer ce qui va fonctionner”, dit-il. “Il y a quelques éléments clés ici qui en valent encore la peine. C’est une équipe de calibre championnat. Nous devons juste trouver de petites pièces du puzzle à mettre autour d’elles.”

Il y a de la place dans la vitrine dans le couloir pour plusieurs trophées. Même dans le bureau de Cooper, rempli de photos et de maillots dédicacés. Où placerait-il la prochaine photo de championnat ? Cooper regarde à sa gauche le seul endroit vide, couvert par un logo Lightning.

“Là”, dit-il. “Ce serait parfait.”

(Photo de Jon Cooper sur le banc du Lightning : Joel Auerbach/Getty Images)

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