Europe ne sait pas si son ambitieuse sonde Mercure pourra atteindre la planète | Dmshaulers

Europe ne sait pas si son ambitieuse sonde Mercure pourra atteindre la planète

Vue d’artiste de la mission BepiColombo, un projet conjoint ESA/JAXA qui emmènera deux vaisseaux spatiaux dans l’environnement hostile de Mercure.

ESA

Cette semaine, l’Agence spatiale européenne a publié une note légèrement inquiétante concernant son vaisseau spatial BepiColombo, composé de deux orbiteurs en direction de Mercure.

Que communiqué de presse en ligne a cité un « défaut » du vaisseau spatial qui altère sa capacité à générer de la propulsion. Le problème a été remarqué pour la première fois le 26 avril, lorsque le système de propulsion principal du vaisseau spatial devait effectuer une manœuvre orbitale. À cette époque, le système de propulsion solaire-électrique ne disposait pas de suffisamment d’énergie électrique.

Selon l’agence spatiale, une équipe composée de ses propres ingénieurs et de ses partenaires industriels a commencé à travailler sur le problème. Le 7 mai, ils avaient fait des progrès, rétablissant la poussée du vaisseau spatial à environ 90 % de son niveau d’origine. Mais nous ne sommes pas encore à toute vapeur et la cause du problème est encore mal comprise.

Il s’agit d’une mission ambitieuse dont le coût est estimé à 2 milliards de dollars. Réalisé conjointement avec l’agence spatiale japonaise JAXA, BepiColombo a été lancé sur une fusée Ariane 5 en octobre 2018. Beaucoup de choses dépendent donc de ces propulseurs. La question cruciale est la suivante : à ce niveau de puissance, BepiColombo peut-il encore remplir sa mission principale consistant à atteindre l’orbite autour de Mercure ?

La réponse à cette question n’est pas si claire.

Un vaisseau spatial en trois parties

Le vaisseau spatial se compose de trois éléments. C’est dans le “module de transfert” que surviennent les problèmes actuels. Il a été construit par l’Agence spatiale européenne et est destiné à propulser les deux autres composants du vaisseau spatial jusqu’en octobre 2025. Il est essentiel de positionner le vaisseau spatial pour qu’il entre en orbite autour de Mercure. Les deux autres éléments de la mission sont un orbiteur européen, MPO, et un orbiteur japonais, Mio. Après leur arrivée prévue en orbite autour de Mercure en décembre 2025, les deux orbiteurs se sépareront et réaliseront au moins un an d’observations, dont la caractérisation du champ magnétique de la petite planète.

Le communiqué de presse est ambigu sur le sort de BepiColombo si la pleine puissance de son système de propulsion ne peut pas être rétablie.

Ars a contacté l’Agence spatiale européenne et lui a demandé si BepiColombo pouvait encore atteindre l’orbite de Mercure dans cet état. La réponse, une déclaration d’Elsa Montagnon, chef des opérations de mission à l’agence spatiale, n’est pas tout à fait claire.

“Merci pour vos questions légitimes sur l’incertitude actuelle”, a déclaré Montagnon. “Nous travaillons dur pour résoudre ces incertitudes.”

J’ai besoin de ce delta-V

Ce qui est clair, a-t-elle déclaré, c’est que le niveau de pression actuel peut soutenir la prochaine étape critique, la quatrième ville swing Mercury de BepiColombo, prévue pour le 5 septembre de cette année. Il s’agit du premier des trois passages prévus pour se succéder rapidement de septembre à janvier, ce qui ralentira la vitesse du vaisseau spatial par rapport à Mercure.

“Cette séquence de passage produit un delta-V de décélération de 2,4 km/s et fournit un changement de direction du vecteur vitesse par rapport au Soleil, comme requis pour la fin de l’orbite en 2025”, a déclaré Montagnon.

Actuellement, une équipe d’experts travaille sur les implications de la réduction des propulseurs pour les deux autres parties de cette séquence de passage et sur d’autres besoins en propulsion en 2025.

Ce module de transfert devrait être éjecté du reste de la pile en octobre 2025, après quoi les manœuvres restantes d’approche et d’insertion en orbite de Mercure seront effectuées avec le sous-système de propulsion chimique du vaisseau spatial européen MPO.

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