Des développements archéologiques « majeurs » pourraient aider à réécrire les débuts de l’histoire humaine | Dmshaulers

A researcher examining a Neanderthal hearth

Une technique innovante utilisée dans une étude des foyers néandertaliens – des lieux où des feux étaient allumés – a été décrite par les chercheurs comme un développement “majeur” en archéologie, qui pourrait aider à faire la lumière sur le comportement des humains préhistoriques.

Pour une étude publiée dans la revue Natureune équipe interdisciplinaire de chercheurs a découvert qu’une série de six foyers néandertaliens à El Salt, un site paléolithique en Espagne, s’étaient formés sur au moins 200 à 240 ans, chacun étant probablement créé à des décennies d’intervalle.

Ces découvertes sont importantes car la détermination de l’échelle de temps de l’activité humaine au cours de la période paléolithique, également connue sous le nom d’âge de pierre supérieur, a longtemps été l’un des problèmes les plus difficiles de l’archéologie préhistorique. (Cette période de la préhistoire humaine s’étend de la première utilisation d’outils en pierre il y a plus de 3 millions d’années à environ 12 000 ans.)

Il est difficile de déterminer l’échelle de temps d’une telle activité, en grande partie à cause des limites des techniques de datation. Par exemple, les techniques au radiocarbone ne peuvent pas dater des échantillons datant de plus de 50 000 à 60 000 ans. Pendant ce temps, d’autres techniques peuvent produire des erreurs de plusieurs milliers d’années.

Le chercheur Santiago Sossa-Ríos examine un foyer à El Salt, un site archéologique en Espagne. Les chercheurs ont utilisé une technique innovante pour faire la lumière sur la chronologie de six foyers néandertaliens sur le site.

Sven Kleinhapl/Université de Valence

“Bien qu’il ait été suggéré que les chasseurs-cueilleurs du Paléolithique étaient très mobiles, des aspects clés de leur mode de vie, tels que le temps entre les camps et la taille des groupes de voyage, restent flous”, écrivent les auteurs de l’étude. “La complexité de la formation des sites paléolithiques rend difficile l’identification des épisodes d’occupation humaine et la détermination du temps qui les sépare.”

Dans la dernière étude, l’équipe de recherche – dirigée par Ángela Herrejón-Lagunilla de l’Université espagnole de Burgos – a tenté de résoudre ce problème en examinant les foyers d’El Salt, datés d’il y a environ 52 000 ans, avec une technique innovante.

La technique impliquait une combinaison d’analyses « archéostratigraphiques » – qui ont aidé l’équipe à déterminer l’ordre dans lequel les foyers ont été créés, en fonction de leur position relative dans les couches du sol – et une approche connue sous le nom de datation archéomagnétique.

Cette technique étudie et interprète les signatures du champ magnétique terrestre passé telles qu’enregistrées dans les vestiges archéologiques brûlés. Cette approche fonctionne car les matériaux brûlés enregistrent la direction et/ou l’intensité du champ magnétique au moment du dernier incendie.

La combinaison des deux approches a révélé que les foyers néandertaliens d’El Salt ont été créés à des décennies, voire à un siècle d’intervalle, une découverte qui met en lumière le comportement de ces premiers humains, disparus il y a environ 40 000 ans. Les résultats fournissent une indication du calendrier des épidémies avec une résolution sans précédent.

“Lorsque nous fouillons des sites archéologiques, nous supposons qu’ils sont le résultat de nombreux événements d’activité humaine, mais jusqu’à présent, nous ne savions pas exactement combien de temps s’était écoulé entre ces activités. Nous ne savions pas s’il s’agissait de décennies, de siècles ou des milliers d’années”, a déclaré Santiago Sossa-Ríos, chercheur en préhistoire, archéologie et histoire ancienne à l’Université espagnole de Valence et auteur de l’étude, dans un communiqué de presse.

“A partir de là, dans ce cadre temporaire, nous pouvons ouvrir de nouvelles pistes de recherche pour étudier, par exemple, les modèles de mobilité, les changements technologiques ou les différences dans l’utilisation de l’espace”, a-t-il poursuivi. “Le moment est venu, le défi consiste à combiner et à extraire tout ce que les méthodes nous offrent pour le découvrir.”

Les foyers peuvent fournir des informations utiles sur la vie néandertalienne car ils sont de bons indicateurs d’occupation au sein d’un site donné.

Les nouvelles découvertes indiquent que même si les Néandertaliens étaient très mobiles, dans certains cas, ils pourraient être retournés dans leurs anciennes colonies après de longues périodes, mais toujours au cours de leur vie.

Dans l’archéologie paléolithique, discipline où le comportement humain est généralement étudié sur de longues échelles de temps typiques des processus géologiques, être capable d’observer des changements à des échelles de temps plus proches de celle d’une vie humaine constitue un développement important.

En conséquence, les techniques utilisées dans l’étude pourraient contribuer à faire la lumière sur les chasseurs-cueilleurs du Paléolithique. Ils pourraient même être appliqués à d’autres contextes archéologiques pour déterminer les époques de l’activité humaine.

“Il s’agit certainement d’une avancée majeure en archéologie qui nous aidera à mieux comprendre le comportement humain dans le passé”, affirment les auteurs de l’étude dans le communiqué.

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