De mystérieuses créatures inconnues des profondeurs marines découvertes lors de l’expédition Abyssal | Dmshaulers

SciTechDaily

Les anémones de mer capturent de petits animaux dérivant au fond. Cette espèce appartient à l’ordre des Actiniaria. Crédit : SMARTEX/NHM/CNO

Concombres de mer transparents, cochons de mer roses et éponges en forme de bol sont quelques-uns des animaux fascinants découverts lors d’une expédition en haute mer dans la plaine abyssale du Pacifique.

Une expédition de recherche de 45 jours dans la zone Clarion Clipperton, entre le Mexique et Hawaï, dans le Pacifique oriental, s’est terminée en mars. L’un des chercheurs à bord du navire de recherche britannique James Cook était Thomas Dahlgren, écologiste marin de l’Université de Göteborg et de l’institut de recherche NORCE.

“Ces zones sont les moins explorées de la Terre. On estime que seulement un animal sur dix espèces vivre ici a été décrit par la science », dit-il.

Concombre Concombre de mer

Ce concombre de mer au corps transparent appartient à la famille des Elpidiidae et est appelé « unicumber ». Vous pouvez clairement voir ses intestins et qu’il a mangé des sédiments. On ne peut que deviner à quoi sert la longue queue, mais suffisamment pour pouvoir nager. Crédit : SMARTEX/NHM/CNO

La zone étudiée fait partie de la plaine abyssale, qui sont des zones d’eau profonde situées entre 3 500 et 5 500 mètres de profondeur. Bien qu’ils représentent plus de la moitié de la surface de la Terre, on sait très peu de choses sur leur faune fascinante.

« C’est l’un des rares cas où les chercheurs peuvent contribuer à la découverte de nouvelles espèces et de nouveaux écosystèmes de la même manière qu’ils l’ont fait au XVIIIe siècle. C’est très excitant”, déclare Thomas Dahlgren.

Plaines abyssales

Le fond marin, qui s’étend entre 3 500 et 5 500 mètres de profondeur, est appelé la plaine abyssale. Malgré son nom, ce n’est pas un paysage complètement plat. Il existe de nombreuses crêtes et petits monts sous-marins qui peuvent s’élever à plusieurs centaines de mètres du fond marin, mais dans la plupart des cas, cela ne suffit pas à être révélé sur les cartes existantes.

L’environnement de ces plaines est extrêmement pauvre en nutriments. Les nutriments présents sont soit des restes de sources chaudes plus éloignées, soit excrétés par des carcasses occasionnelles de baleines qui ont coulé au fond. Sinon, les nutriments proviennent de la surface productive de la mer située à plusieurs kilomètres de hauteur, où seulement environ un pour cent atteint le fond marin sous forme de neige marine.

Concombres de mer et champignons de verre

Les animaux qui vivent dans ces zones marines profondes se sont adaptés à une vie avec très peu de nourriture. La plupart se nourrissent de débris organiques, appelés neige marine, qui tombent des zones les plus productives proches de la surface. En conséquence, cette population animale est dominée par des filtreurs, comme les éponges, et des sédiments, comme les concombres de mer.

“Le manque de nourriture pousse les individus à vivre très éloignés les uns des autres, mais la richesse en espèces de la région est étonnamment élevée. Nous constatons de nombreuses adaptations spécialisées passionnantes parmi les animaux de ces zones”, explique Dahlgren.

Marsouin rose

L’une des espèces découvertes lors de l’expédition était le cochon de mer rose, ou « Barbie Sea Pig », comme on l’appelle en anglais. Il tire son nom de sa couleur rose et de ses petites pattes. Crédit : SMARTEX/NHM/CNO

À l’aide d’un véhicule télécommandé (ROV), l’équipe de recherche a photographié la vie sous-marine et prélevé des échantillons pour de futures études. L’une des espèces filmées était un champignon de verre en forme de coupe, un animal censé avoir la plus longue durée de vie de toutes les créatures sur Terre. Ils peuvent vivre jusqu’à 15 000 ans.

Une autre espèce découverte lors de l’expédition était un cochon de mer rose, un concombre de mer du genre Amperima. L’espèce se déplace très lentement avec ses pattes palmées à travers les plaines désolées à la recherche de sédiments riches en nutriments. Les excroissances à l’avant de la face inférieure sont des pieds modifiés utilisés pour fourrer de la nourriture dans la bouche.

“Ces concombres de mer faisaient partie des plus gros animaux trouvés lors de cette expédition. Ils agissent comme des aspirateurs des fonds marins et se spécialisent dans la recherche de sédiments ayant traversé le plus petit nombre d’estomacs”, explique Dahlgren.

Menacé par l’exploitation minière

Le but de l’expédition était de cartographier la biodiversité dans la zone où est prévue l’exploitation minière en haute mer de métaux rares utilisés dans les panneaux solaires, les batteries de voitures électriques et d’autres technologies vertes. Plusieurs pays et entreprises attendent l’autorisation d’extraire ces métaux liés aux nodules minéraux reposant sur les fonds marins. Les chercheurs souhaitent en savoir plus sur la façon dont l’exploitation minière peut affecter l’écosystème, enregistrer les espèces existantes et découvrir comment l’écosystème est organisé.

“Nous devons en savoir plus sur cet environnement afin de protéger les espèces qui y vivent. Aujourd’hui, 30 % de ces zones marines sont protégées, et nous devons savoir si cela suffit à garantir que ces espèces ne soient pas menacées d’extinction », explique Dahlgren.

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