Boeing répare une petite fuite d’hélium sur le vaisseau spatial Starliner | Dmshaulers

Boeing répare une petite fuite d'hélium sur le vaisseau spatial Starliner
Agrandir / Une vue plongeante sur le vaisseau spatial Starliner de Boeing et la fusée Atlas V de United Launch Alliance à l’intérieur de l’installation d’intégration verticale de la station spatiale de Cap Canaveral, en Floride.

Boeing prend quelques jours supplémentaires pour réparer une petite fuite d’hélium sur le vaisseau spatial Starliner qui transportera deux astronautes de la NASA lors d’un vol d’essai vers la Station spatiale internationale, ont annoncé mardi des responsables.

Cela signifie que le premier lancement en équipage du vaisseau spatial Starliner de Boeing, qui accuse plusieurs années de retard et un dépassement de budget de plus de 1,4 milliard de dollars, n’aura pas lieu avant le mardi 21 mai prochain à 19 heures. 16 h 43 HAE (20 h 43 UTC). Pour respecter ce calendrier, les ingénieurs doivent se familiariser avec la fuite d’hélium. Des responsables de Boeing et de la NASA, qui gère le contrat d’équipage commercial Starliner, d’une valeur de plusieurs milliards de dollars, avaient précédemment ciblé le vendredi 17 mai le premier lancement du vaisseau spatial avec des astronautes à son bord.

L’équipe au sol de Boeing a retracé la fuite jusqu’à une bride sur un propulseur du système de contrôle de réaction unique sur le module de service du vaisseau spatial.

Il y a 28 propulseurs du système de contrôle de réaction – essentiellement de petits moteurs de fusée – sur le module de service Starliner. En orbite, ces propulseurs sont utilisés pour des corrections mineures de trajectoire et pour orienter le vaisseau spatial dans la bonne direction. Le module de service dispose de deux ensembles de moteurs plus puissants pour des ajustements orbitaux plus importants et des manœuvres d’abandon de lancement.

Le système de propulsion du vaisseau spatial est pressurisé à l’aide d’hélium, un gaz inerte. Les propulseurs brûlent un mélange de propulseurs toxiques d’hydrazine et de tétroxyde d’azote. L’hélium n’est ni inflammable ni toxique, il est donc peu probable qu’une petite fuite constitue un problème de sécurité majeur sur Terre, mais le système de propulsion doit maintenir la pression pour que les propulseurs fonctionnent dans l’espace.

Plusieurs revers techniques ont empêché le programme Starliner de Boeing d’en arriver là jusqu’à présent. Ces revers comprenaient une fuite de carburant sur un banc d’essai, des problèmes logiciels lors du premier vol d’essai sans pilote de Starliner et des vannes corrodées dans le système de propulsion du vaisseau spatial. À l’approche d’une tentative de lancement l’été dernier, Boeing et la NASA ont découvert deux autres problèmes – des matériaux inflammables à l’intérieur de la capsule et un maillon faible dans le système de parachute du Starliner – qui ont repoussé le vol d’essai de l’équipage de près d’un an.

Selon la NASA, les ingénieurs prévoient de remédier à la fuite d’hélium en utilisant « des tests d’engins spatiaux et des solutions opérationnelles ». En d’autres termes, les gestionnaires ne s’attendent pas à devoir réparer physiquement la fuite.

“Dans le cadre du test, Boeing amènera le système de propulsion à la pression de vol, comme il le fait avant le lancement, puis permettra au système d’hélium de s’évacuer naturellement pour valider les données existantes et renforcer la logique du vol”, ont écrit des responsables de la NASA dans un communiqué. article de blog mardi. La justification du vol est que, selon les chiffres de la NASA, gagner en confiance dans la compréhension d’un problème et se familiariser avec celui-ci ne poserait pas de risque supplémentaire pendant le vol.

Rocket est prêt à partir

Une défaillance de valve sur la fusée Atlas V qui était censée lancer la capsule d’équipage Starliner de Boeing a fait avorter la première tentative de lancement du vol d’essai de l’équipage le 6 mai à la station spatiale de Cap Canaveral, en Floride. United Launch Alliance, la société qui construit et exploite l’Atlas V, a fait sortir la fusée et le Starliner de la rampe de lancement et les a ramenés dans un hangar la semaine dernière pour remplacer la soupape de régulation de pression défectueuse de l’étage supérieur Centaur de l’Atlas V.

Une fois installée sur la fusée, la nouvelle valve a fonctionné normalement lors des tests effectués dans le hangar de l’ULA. ULA ramènera la fusée vers la rampe de lancement quelques jours avant la prochaine tentative de lancement.

“Les équipes de la mission ont également procédé à un examen approfondi des données de la tentative de lancement du 6 mai et n’ont détecté aucun autre problème”, a indiqué la NASA.

Les astronautes de la NASA Butch Wilmore et Suni Williams, commandant et pilote du vol d’essai Starliner, sont retournés à leur base de Houston pour passer plus de temps avec leurs familles et attendre la prochaine date de lancement de la mission. Ils retourneront au Centre spatial Kennedy en Floride dans les prochains jours pour les derniers préparatifs du lancement, a indiqué la NASA.

Wilmore et Williams, tous deux pilotes d’essai de l’US Navy, superviseront les systèmes Starliner du lancement à l’amarrage sur la Station spatiale internationale. Leurs tâches consistent notamment à prendre le contrôle manuel de la capsule de l’équipage de Boeing pour une série de démonstrations pilotes. Si tout se passe comme prévu, ils passeront au moins huit jours sur la station spatiale avant de retourner sur Terre à bord du vaisseau spatial Starliner pour un atterrissage assisté par parachute et assourdi par un airbag dans le sud-ouest des États-Unis, probablement à White Sands, au Nouveau-Mexique.

Leur séjour à bord de la station spatiale pourrait être prolongé en attendant le beau temps sur l’un des sites d’atterrissage de Starliner. Avec le prochain vol de Starliner, pour la première fois depuis l’aube de l’ère spatiale, les États-Unis disposeront de deux engins spatiaux habités indépendants capables de transporter des humains sur une orbite terrestre basse. Le Crew Dragon de SpaceX, qui a remporté un contrat d’équipage commercial avec la NASA en même temps que Boeing en 2014, a commencé à piloter des astronautes en 2020.

Le contrat d’équipage commercial de la NASA avec Boeing couvre six vols de rotation d’équipage opérationnel à destination et en provenance de la station spatiale. Un vol d’essai réussi avec Wilmore et Williams ouvrirait la voie au Starliner pour effectuer la première de ces missions en équipage de six mois au début de l’année prochaine.

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