Bienvenue à la WNBA : les débuts de Caitlin Clark en saison régulière sont tout sauf faciles | Dmshaulers


UNCASVILLE, Connecticut. — Bienvenue à la WNBA. Ne dites pas que Diana Taurasi n’a pas essayé de prévenir tout le monde.

Caitlin Clark n’est plus dans l’Iowa, même si l’atmosphère du match a donné cette impression depuis la Mohegan Sun Arena. Et si Alyssa Thomas du Connecticut Sun n’a pas été claire dans les premières minutes, DeWanna Bonner a fait le travail dans les dernières minutes.

Le vétéran de 15 ans a piétiné et est resté la poitrine ouverte pendant près d’une minute après avoir fait match nul à trois points pour ramener l’avance à 16 et le temps presse pour tout exploit de Clark. Quelques mètres en arrière, Thomas poussa un de ses nombreux cris démonstratifs de la nuit. La foule à guichets fermés de 8 910 personnes – encore en deçà du sommet des Suns de la saison 2023 – a répondu à l’appel, comme elle l’a fait à nouveau dans les dernières secondes alors que DiJonai Carrington les a gonflés pour célébrer une victoire de 92-71 dans le Connecticut.

Aucun talent générationnel, aussi formidable qu’elle ait pu être à l’université ou qu’elle soit éventuellement chez les pros, ne viendrait dans la maison au sein d’une équipe de vétérans et l’éclairerait lors de ses débuts de recrue. Le Connecticut Sun est une franchise tellement habituée à discréditer le manque de respect qu’elle a construit toute une identité autour d’elle. Et depuis des mois maintenant, tout ce qu’ils entendaient, c’était comment Clark allait incendier la ligue, remporter le titre de MVP et dépasser un jour le record de buts.

Le seul record que la recrue a remporté lors de la soirée d’ouverture était le record de la franchise Indiana Fever pour les revirements (10), également le plus élevé lors de ses débuts en WNBA. L’équipe en a totalisé 25, soit plus que les 20 points marqués par Clark lors de son premier match officiel de la WNBA sur un tir inefficace de 5 sur 15 (4 sur 11 sur 3).

Le garde solaire du Connecticut DiJonai Carrington (21 ans) faute le garde de l'Indiana Fever Caitlin Clark (22 ans) au cours du troisième quart d'un match de basket-ball de la WNBA, le mardi 14 mai 2024, à Uncasville, Connecticut.  (Photo AP/Jessica Hill)

“Le Connecticut est arrivé et ils nous ont frappé dans la bouche ce soir”, a déclaré l’entraîneur-chef de l’Indiana Fever, Christie Side. “C’est ce qu’ils sont. Les Connecticut Sun sont une bonne équipe.”

“Je pensais que nos premières possessions étaient bonnes, puis ils se sont en quelque sorte lancés et nous avons vraiment eu du mal à marquer”, a déclaré Clark. “Je suis donc tout à fait d’accord avec l’entraîneur.”

Pour le dire plus crûment : la réalité frappe fort. C’est tout ce que Taurasi a dit.

Clark a déclaré que ses premières impressions de son premier match tournaient autour du côté physique. Entrez Thomas, le moment de bienvenue dans la ligue qui a séduit les fans depuis la publication du calendrier et Clark a annoncé qu’elle participerait au repêchage de la WNBA. Thomas a fourni les vétérans tôt, provoquant deux fautes rapides de Clark qui ont forcé le garde à se retirer sur le banc pendant la moitié du premier quart-temps. La foule a rugi et Thomas a souri en se dirigeant vers la ligne des lancers francs.

Pour toute l’attention que Clark attirait en entrant dans la nuit, les projecteurs se tournèrent vers les épaules de Thomas et ses deux labrums déchirés. La MVP a presque repris là où elle s’était arrêtée avec une performance de 13 points, 13 passes décisives et 10 rebonds après avoir réalisé en moyenne près d’un triple-double la saison dernière et perdu le deuxième vote MVP le plus serré de l’histoire de la ligue.

“Pour moi personnellement, j’avais l’impression que beaucoup de gens pensaient que la saison dernière était un hasard et que cela n’allait pas se reproduire cette saison”, a déclaré Bonner, qui s’est hissé à la cinquième place sur la liste des buteurs de tous les temps mardi. “Donc, que (Thomas) donne le ton et dise : ‘Ouais, ce n’était pas un hasard, je suis de retour’, c’est important de sa part.”

Thomas, un vétéran de 11 ans, a traversé un défenseur pour faire rebondir son propre tir au début du quatrième, et comme l’entraîneur-chef du Sun, Stephanie White, n’aimait pas les affrontements entre gardes, elle a inséré Thomas pour rester avec Clark sur le périmètre. Le quatrième trimestre a été le plus agressif et le plus réussi de Clark jusqu’à ce que le vétérinaire dise ce qu’il pensait.

“Les fans de la WNBA qui existent depuis un moment savent exactement quel type de joueuse elle est”, a déclaré White. “Pour nous de la présenter à un nouveau public, (de) présenter sa polyvalence, son esprit de compétition, sa façon d’aborder le jeu (et) son professionnalisme ? C’était énorme. C’était l’une des choses les plus excitantes pour moi, ce qui Je voulais que cela se produise ce soir.

Des millions de personnes ont suivi Clark et sa classe de recrues depuis les rangs collégiaux jusqu’à la WNBA, où des joueurs du calibre de Thomas figurent sur chaque liste. Elle a tout fait et était partout, comme elle l’a fait tout au long de sa carrière. Mais c’est Carrington, un réserviste de trois ans devenu titulaire cette année, qui a donné le plus de coups à Clark.

“C’était automatique parce que c’est ce qu’elle fait. C’est une défenseure d’élite”, a déclaré White à propos du match.

Clark a nourri Aliyah Boston pour les premiers points de l’année de la Fever sur la possession d’ouverture – une tâche que Clark a déclaré plus tôt dans la journée qu’elle voulait accomplir – avant que l’excitation ne plonge. Clark a raté ses trois premières tentatives et n’a marqué les premiers points de sa carrière qu’à 5:24 du deuxième quart. C’était une pièce qu’elle avait prédite deux heures plus tôt.

“Honnêtement, ce que je pensais, c’est que ce serait bien de faire un lay-up comme premier panier”, a déclaré Clark aux journalistes avant le match. “Pourquoi ne pas obtenir un pourcentage élevé pour commencer, n’est-ce pas ?”

Ceux-ci sont devenus rares pour quiconque s’opposait à la défense d’élite du Soleil. Les 3 premiers attendus de Clark ont ​​échoué sur un 26 pieds avec 30 secondes à jouer. Elle en a frappé trois autres au cours de la compétition, certains en réponse au score des Suns, mais aucun pour lancer les courses emblématiques de l’Iowa. Clark a ajouté trois passes décisives et est resté à l’écart de problèmes supplémentaires avec deux autres au cours des trois quarts suivants.

NaLyssa Smith a poursuivi sa solide pré-saison avec 13 points en tant que seule autre buteuse à deux chiffres de Fever, mais elle a terminé 5 sur 12. Boston a de nouveau eu du mal à trouver des tirs et a récolté quatre points (tirs à 2 sur 6). Erica Wheeler et Kelsey Mitchell, qui ont quitté le banc à son retour d’une blessure à la cheville qui l’a tenue à l’écart lors de la pré-saison, ont chacune marqué huit points. Le Fever a tenté 50 tirs contre 66 pour le Sun.

La fièvre est prometteuse, mais ce potentiel prend plus de temps que 10 entraînements et deux échauffements de pré-saison. Sides a commencé la journée en qualifiant le calendrier de l’équipe pour le mois de mai d'”incroyable” en termes de force, et à la fin de la soirée, il n’était “pas amical”. L’équipe est rentrée chez elle mardi vers minuit pour se préparer pour son match d’ouverture à domicile contre le vice-champion du championnat, New York Liberty, jeudi. The Fever se rend à Brooklyn pour un match revanche samedi.

La réalité est qu’il n’y a pas vraiment de jours de repos dans cette ligue. Les adversaires coriaces arrivent plus vite que les 3 de Clark ne le peuvent en ce moment. Le groupe n’a pas le temps de s’entraîner, laissant le film comme option principale.

“Pour moi, le plus grand défi, et c’est ce que je leur ai dit, c’est que vous n’avez pas le temps de vous asseoir sur ce match et de vous mettre en colère ou de vous énerver”, a déclaré Sides. “Nous devons avancer. Nous devons aller à New York, nous devons comprendre ce que nous avons fait ce soir pour pouvoir faire mieux.”

Clark et Smith ont fait écho à ce sentiment. C’est “un retour à la planche à dessin”, a déclaré Clark, et c’est à eux, en tant que professionnels, de l’exécuter, a ajouté Smith. Ce ne sont pas eux qui ont dit que ce serait facile.

“Je sais que le monde extérieur pense que je vais faire de grandes choses, mais cela pourrait prendre du temps”, a déclaré Clark lors de la séance photo du matin. “Si les choses ne sont pas parfaites tout de suite, ou si un jeu n’est pas aussi génial que je le souhaite, accordez-vous la grâce, continuez à apprendre, continuez à vous améliorer.”

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